9 juli 2018

Door de natuur geïnspireerd ontwerp beschermt theeplanten tegen nachtvorst

Utrechtse studenten in finale internationale Biomimicry Design Challenge

Emma Luitjens, Georgios Agkavanakis, Yurhan Kwee, Janin Herkrath, Rushi Sanjeev Mehta, Franco Grosso Giordano
Van links naar rechts: Emma Luitjens, Georgios Agkavanakis, Yurhan Kwee, Janin Herkrath, Rushi Sanjeev Mehta, Franco Grosso Giordano

Zes masterstudenten Bio-Inspired Innovation van de Universiteit Utrecht zijn doorgedrongen tot de finale van de internationale Biomimicry Global Design Challenge. Hun ontwerp biedt een oplossing voor de toenemende schade die Keniaanse theeboeren lijden, doordat daar vaker en langer nachtvorst voorkomt. In totaal deden meer dan 60 teams uit 16 landen aan de Challenge mee. De acht finalistenteams krijgen nu hulp bij het verder ontwikkelen van hun ontwerp en het op de markt brengen daarvan. Het winnende team ontvangt de Ray of Hope Prize® van 100.000 dollar.

In de Biomimicry Global Design Challenge van dit jaar moesten de teams een door de natuur geïnspireerde innovatie ontwerpen voor een probleem dat het gevolg is van de wereldwijde klimaatverandering. Het team van de Universiteit Utrecht ontwierp een systeem dat bij nachtvorst automatisch theeplanten afdekt. Hun ontwerp is geïnspireerd op de biologische mechanismen van twee planten die groeien in de berggebieden van Kenia. Door gebruik te maken van lokale en duurzame producten, zoals bamboe, suikerriet en bijenwas, kan de lokale bevolking ook een rol spelen bij de productie.

Grootste leerervaring tot nu toe

Hun deelname aan de Challenge valt volledig buiten het studieprogramma, maar is absoluut hun grootste leerervaring tot nu toe, vertellen Franco Grosso Giordano en Emma Luitjens van het Utrechtse team. In maart was een plaats bij de laatste acht nog op geen enkele manier in zicht. Al sinds november waren ze op zoek naar mogelijke oplossingen voor verschillende problemen door de klimaatverandering, maar zonder resultaat. Het team volhardde echter in discipline en hard werken. De doorbraak kwam toen Franco van een vriend hoorde over de problemen van de Keniaanse theeboeren. Hun oogsten lijden steeds meer onder de nachtvorst, die steeds vaker voorkomt en ook langer aanhoudt. 

The mechanism of the design of the HABARI team
Het principe van het ontwerp

Wax van de reuzen Lobelia

De eerste biologische strategie die ze voor hun ontwerp gebruiken is die van de reuzen Lobelia. Een van de mechanismen die deze plant gebruikt om zichzelf te beschermen tegen lage temperaturen, is een wasachtige laag op de bladeren. Die voorkomt dat de vorst doordringt in de kwetsbare binnenste weefsels.

Blad vouwen reuzenkruiskruid

De andere inspiratiebron is het reuzenkruid. Dat beschermt zijn jonge knoppen door de buitenste bladeren naar binnen te vouwen. In het ontwerp van het Utrechtse team wordt dit mechanisme gekopieerd met behulp van paraffinecilinders.

Habari

Het team koos als naam voor het project 'HABARI'. "Habari is een groet in het Swahili waarvan we vonden dat die mooi overeenstemt met het idee van het openen van de bladeren van het reuzenkruid in de ochtend", legt Franco uit. "Daarnaast betekent het ook nieuwigheid, noviteit, en dat sluit mooi aan op de Challenge zelf." 

Video over het project van de Utrechtse studenten (Engelstalig)

Project Launchpad in Montana

Voor de finale van de Challenge mogen twee teamleden deelnemen aan het Biomimicry Project Launchpad in Montana. Maar de Utrechtse studenten hopen toestemming te krijgen en het geld te vinden om het hele team te sturen. “Wij hebben dit project echt samengedaan, met z'n zessen. Iedereen had zijn sterkte en heeft zijn aandeel geleverd", zegt Grosso Giordano.

Teamleden

  • Georgios Agkavanakis (Griekenland) – nam het initiatief om mee te doen aan de Challenge
  • Janin Herkrath (Duitsland)
  • Franco Grosso Giordano (Argentinië)
  • Yurhan Kwee (Nederland)
  • Rushi Mehta (India)
  • Emma Luitjens (Nederland)

Alle teamleden zijn eerstejaars masterstudenten Bio-Inspired Innovation aan de Universiteit Utrecht.

Het team werd ondersteund door Dr. Jaco Appelman, programmacoördinator van het Masterprogramma.

Meer informatie