De loopbaan van... Elaine Mak

Tijdlijn

2001 Afgestudeerd aan de Erasmus Universiteit Rotterdam
2003 Masters aan de Universiteit Panthéon-Sorbonne in Parijs
2008 Promotie Erasmus Universiteit Rotterdam
2016 benoeming tot hoogleraar aan de Universiteit Utrecht
2023 benoeming tot decaan van de Utrechtse faculteit REBO

Kies vanuit nieuwsgierigheid

Portret Elaine Mak
Beeld: Bas van Hattum

Kan ik na een bestuursfunctie ooit nog terug naar onderwijs en onderzoek? Het is één van de vragen waarover Elaine Mak nadacht voordat ze solliciteerde op de functie van decaan. Ze waagde de sprong en staat sinds september aan het roer van de faculteit Recht, Economie, Bestuur en Organisatie (REBO).

Misschien wil ik na het decanaat wel iets heel anders doen, maar in Utrecht zetten we gelukkig ook sterk in op de mogelijkheid om te kunnen schakelen tussen verschillende activiteiten en loopbaanpaden. Wie weet ben ik straks een voorbeeld van iemand die inderdaad goed heeft kunnen switchen tussen bestuur, onderzoek en onderwijs.

Drie keer hoogleraar in de rechten

In een boek of film zou het wat ongeloofwaardig zijn, maar voor Elaine is het werkelijkheid: ze is één van een eeneiige drieling en alle drie de zussen zijn hoogleraar in de rechten. Allemaal in een andere stad. Het is waanzinnig leuk om twee zusjes van dezelfde leeftijd te hebben. Maar het is ook goed, en op een bepaalde manier bevrijdend, dat we onze eigen weg zijn gegaan. Als jong meisje wilde ik huisvrouw worden, waarschijnlijk omdat ik zag hoe mijn moeder een druk gezin met vijf kinderen runde. Maar wanneer haar vader op zijn veertigste alsnog gaat studeren en een eigen advocatenkantoor start, wordt de interesse voor rechten bij Elaine gewekt.

Promoveren, wat is dat?

Op de middelbare school probeert een scheikundeleraar de zusjes nog te enthousiasmeren voor de studie Materiaalkunde, maar voor Elaine is het duidelijk. Ik wilde graag iets met mensen. En rechten paste daar voor mij goed bij. Tijdens mijn studie werd duidelijk dat ik een vrij wetenschappelijke inslag heb — de advocatuur paste minder bij mij. Als student-assistent werd mij gevraagd of ik wel eens aan promoveren had gedacht. Promoveren? Wat is dat? Ik had geen idee. Maar ik vond onderzoek steeds interessanter.

Contact motiveert mij enorm

Mede doordat promovendi vaak met hun verhaal bij mij kwamen, werd ik na mijn promotie gevraagd promovendi-decaan te worden; een soort vertrouwenspersoon. Soms kun je alleen al door te luisteren mensen verder helpen doordat ze dan zelf formuleren waar het eigenlijk naartoe moet. Contact motiveert mij enorm en is een rode draad in wat ik ben blijven doen. Wanneer ik ’s morgens in Rotterdam in de tram zit en een aaneenschakeling van meetings in mijn agenda zie, denk ik: dit wordt een lange dag. Toch kom ik altijd blij en met meer energie weer buiten. Natuurlijk zitten er ook zwaardere gesprekken bij. Iedereen moet soms iets kwijt en ik vind dat dit ook bij de decaan moet kunnen. Maar op een bepaald moment moet de knop wel om en stuur ik op een constructieve blik vooruit. Door mijn huidige rol ben ik niet meer zo benaderbaar als ik zou willen. Maar ik vind het belangrijk dat mensen het faculteitsbestuur makkelijk kunnen aanspreken en geen afstand voelen. Daar doe ik mijn best voor.

Ik vind het belangrijk dat mensen geen afstand voelen

Portret Elaine Mak
Elaine Mak

Het mag soms wel wat losser

Decaan, nog lopende onderwijs- en onderzoekstaken en raadsheer-plaatsvervanger in strafzaken bij het gerechtshof Den Haag; hoe zorg je in zo’n vol bestaan voor voldoende ontspanning? Ik spreek graag af met vrienden en familie om te eten, te wandelen of naar de bioscoop te gaan. Een beetje cocoonen en even niks moeten vind ik ook heel fijn. In coronatijd heb ik bovendien het breien weer opgepakt. Tijdens Teams-meetings heb ik buiten beeld soms lekker zitten breien, erg ontspannend. Ik heb al een hele stapel truien, en vorig jaar heb ik bij de REBO-faculteit een workshop gegeven.

Heb je (behalve: ‘ga breien’) advies voor studenten? Het valt me op dat studenten vaak heel sociaalbewogen zijn en de wil hebben om iets bij te dragen aan de samenleving, maar ook dat ze heel serieus en liefst zo snel mogelijk studeren. Ik denk dat dit heel mooi en typerend is voor deze tijd. Maar het mag soms misschien ook wel iets losser. Dus mijn advies: geniet en maak keuzes vanuit je eigen nieuwsgierigheid en niet vanuit wat je denkt dat een toekomstige werkgever zoekt.