De loopbaan van... Rutger Bregman

Tussen universiteit en journalistiek

Rutger Bregman

“Ik begreep relatief vroeg in mijn carrière dat afwijzing niet zo erg is.” Rutger Bregman laat zich duidelijk niet tegenhouden door (angst voor) andermans oordeel. De Alumnus van het Jaar heeft op zijn 32ste al zes boeken op zijn naam staan. En miljoenen mensen zagen hoe hij op het World Economic Forum in Davos en tijdens een interview op Fox News de confrontatie niet schuwt.

Eigenlijk publiceerde Bregman zelfs zeven boeken… “Als student schreef ik mijn magnus opus Hoe haal ik mijn tentamen? 30 tips.” Lachend: “Een echt collectorsitem met twee recensies op Bol.com: 1. ‘moet je nú aanschaffen’ en 2. ‘waardeloos, heb je niks aan.’ Die laatste is volstrekt juist. Toch was dit boekje belangrijk voor me, omdat ik begreep: wacht even, dit kán gewoon. Er hoeft maar één uitgeverij ja te zeggen. En als ze zeggen ‘gast, wat denk je zelf?’, heb ik niks verloren. Ik stuurde het naar dertien uitgevers en de dertiende zei ja.” 

Gênant

Op de middelbare school besluit Rutger dat hij Geschiedenis gaat studeren en leraar wil worden. Maar in Utrecht verslindt hij lezingen en hoorcolleges over de meest uiteenlopende onderwerpen en ontwikkelt een enorme drang om te schrijven. “Zo schreef ik véél te lange, niet al te beste stukken voor het blad van mijn studentenvereniging S.S.R.N.U. Gênant om dingen uit die tijd terug te lezen. Maar ik heb destijds wel (schrijf)ervaring opgedaan en kunnen uitzoeken wat ik nou écht vond en wilde.   

Een belangrijk moment was toen ik me realiseerde dat een academische carrière toch niks voor mij was. Als 22-jarige wilde ik geen leraar meer worden, maar was mijn droomcarrière: promoveren, werken als onderzoeker en eindigen als hoogleraar. Maar mijn blik veranderde.

Ik besloot alleen nog dingen schrijven die ik zelf begrijp

Aan het eind van mijn bachelor herlas ik één van mijn eigen papers en ik had geen flauw benul wat ik nou eigenlijk geschreven had. Maar ik had er wél een hoog cijfer voor gekregen. Ik dacht: wat zit de (academische) wereld soms toch gek in elkaar. Ik besloot alleen nog dingen te schrijven die ik zelf begrijp. Maarten van Rossem was daarbij een grote inspiratiebron; ik was verzot op zijn colleges. Hij kan op hele heldere, krachtige en vaak humoristische wijze complexe dingen eenvoudiger maken en zo een groter publiek bereiken.”

Intellectueel thuis

Na zijn studie werkt Bregman een jaar bij de Volkskrant. “Ik heb daar veel geleerd, maar was er niet echt op mijn plek. Ik had superveel geluk, want net in die tijd begon er een nieuw medium waar ik mocht werken: de Correspondent. Het voelde alsof ik een intellectueel thuis had gevonden. Een plek tussen de universiteit en de journalistiek in; nog grotendeels braakliggend terrein. Ik kreeg de ruimte om te doen wat ik wilde. Wel academische vragen stellen, maar niet de publicatiedruk en het academische jargon. Schrijven voor een breder publiek, maar niet de jachtigheid van de journalistiek. Daar schreef ik het eerste boek waar ik trots op ben: Gratis geld voor iedereen.”

Er volgden meer boeken, alsook talloze (internationale) mediaoptredens en lezingen. De meeste mensen deugen – één van de bestverkochte boeken van 2020 en vertaald in drieënveertig talen – wordt bekroond met de NS Publiekprijs. Wat is het recept voor het succes van de historicus? “Mensen denken vaak dat succes puur te danken is aan persoonlijke keuzes, of dat er een paar geheime trucjes achter schuilgaan. Maar de saaie bottom line is dat je hard moet werken en je huiswerk moet doen. En belangrijker nog: voor mij geldt dat ik gewoon extreem veel geluk heb gehad.”

Tijdlijn

2006 Start studie Geschiedenis
2012 Publicatie boek Met de kennis van toen
2013 Publicatie boek De geschiedenis van de vooruitgang en start bij de Correspondent
2014 publicatie boek Gratis geld voor iedereen
2015 publicatie boek Waarom vuilnismannen meer verdienen dan bankiers
2019 Spreekt op World Economic Forum in Davos en confronteert Tucker Carlson tijdens interview op Fox News, beide video’s gaan viral, en publicatie boek De meeste mensen deugen
2020 publicatie boek Het water komt
2021 Alumnus van het Jaar Universiteit Utrecht

Rutger Bregman (1988) rondt in 2012 zijn studie Geschiedenis aan de Universiteit Utrecht af. Behalve twee boeken, schrijft hij in zijn studententijd veel (opinie)stukken voor onder meer het blad van zijn studentenvereniging, het Digitaal Universiteitsblad, nrc.next en Trouw. Na zijn studie werkt Bregman voor de Volkskrant, een medium dat hij na een jaar verruilt voor de Correspondent. Hij schrijft meerdere boeken, waaronder Gratis geld voor iedereen en De meeste mensen deugen. Wereldnieuws wordt hij in 2019 wanneer hij op het World Economic Forum aankaart dat de rijken structureel te weinig belasting betalen.