21 december 2018

Statisticus Rens van de Schoot: net aan havo, nu hoogleraar

De schoolcarrière van statisticus Rens van de Schoot kende heel wat hobbels. “In groep 3 maakte ik huilend mijn dictees: ik was daar zo slecht in. En de havo heb ik met de hakken over de sloot gehaald. Met drie keer een 5,5 op mijn eindlijst.” Per 1 januari 2019 is Van de Schoot aan de Universiteit Utrecht benoemd tot hoogleraar Statistics for Small Data Sets. “Nu ga ik als hoogleraar vrolijk verder met mijn statistisch onderzoek.” 

Die dictees in groep 3 staan Van de Schoot nog helder voor ogen. “Van mijn buurvrouw kreeg ik voor mijn verjaardag een mooie vulpen. Daar wilde ik mijn dictees mee gaan maken. Maar dat vond mijn leraar geen goed idee: doordat ik vaak huilend boven dat dictee hing, ging de inkt op het papier zo vlekken dat het helemaal onleesbaar werd.”

Ik kocht een enkeltje Tanzania, in de veronderstelling dat ik daar jarenlang goed werk ging verzetten.

HBO en Tanzania

Nadat Van de Schoot zijn havodiploma met de grootste moeite had gehaald, ging hij aan de Eindhovense Fontys Hogeschool Medische Beeldvorming studeren. Die studie rondde hij in vier jaar af, waarna hij naar Tanzania vertrok. “Ik kocht een enkeltje, in de veronderstelling dat ik daar jarenlang goed werk ging verzetten. Ik gaf er als vrijwilliger Engelse les, maar daar stopte ik mee toen bleek dat mijn komst ervoor gezorgd had dat de oorspronkelijke leraar ontslagen was. Na de heftige verkiezingsrellen in 2000 ben ik maar naar Nederland teruggegaan. Een illusie armer.”

Tussendoor slapen

Weer thuis kon Van de Schoot aan de slag bij de röntgenafdeling van het UMCU. Al snel rees bij hem de vraag of hij dat werk de rest van zijn leven wilde doen. “Het antwoord was: nee. Psychologie leek me wel een leuke studie. Ik ben ’s nachts gaan werken in het UMCU, om overdag psychologie te kunnen studeren. Slapen deed ik tussendoor. Tijdens die studie kwam ik er per ongeluk achter dat ik best goed in statistiek ben. Ik ben een onderzoeksmaster op het gebied van ontwikkelingspsychologie gaan doen, werd student-assistent bij Methoden & Statistiek en ging daar ook promoveren. En nu krijg ik er mijn eigen leerstoel, echt super leuk!”  

Brandwonden

De nieuwbakken hoogleraar onderzoekt bestaande, en ontwikkelt nieuwe statistische methodes om kleine datasets te analyseren. “Kleine datasets zijn zelden eenvoudig te analyseren, waardoor deze sets vaak weggegooid worden. Ik probeer die kleine datasets tóch te analyseren. Hierin werk ik bijvoorbeeld samen met de brandwondenstichting. Jonge kinderen die naar een brandwondencentrum moeten: daar zijn er gelukkig niet veel van. Toch willen we natuurlijk wel goede statistiek toepassen op deze zeer kleine groep, zodat we onderzoeksvragen als ‘hoe ontwikkelt zich de kwaliteit van leven van deze kinderen’ kunnen beantwoorden.”

Rens van de Schoot verscheen onlangs met zijn onderzoek op de voorpagina van Het Financieele Dagblad. Een opsomming van zijn media-optredens is op zijn website te vinden.

Meer informatie
Persvoorlichting faculteit Sociale Wetenschappen, 030-253 4027, r.a.b.vanveen@uu.nl