29 juli 2019

Millenium Ginseng Project

Kunstproject in de Botanische Tuinen Utrecht

Millenium Ginseng Project van Kuang-Yi Ku

Bio-kunstenaar Kuang-Yi Ku voert een kunstproject uit in de Botanische Tuinen waarin het kweken van ginseng centraal staat. “Ik wil gekweekte ginseng ontwerpen die conceptueel en cultureel sterker is dan de wilde versie."

 

Zoals elke week maakt bio-kunstenaar Kuang-Yi Ku zijn ronde door de kassen van de Botanische Tuinen. Hij schuift de zware kasdeur open en loopt gelijk naar de planten in de vierkante zwarte kweekbakjes, die in nette rijen staan opgesteld. Hij bekijkt de groeivordering van verschillende soorten planten, geeft ze water – of bewust juist niet – en kijkt hoopvol of de ginsengzaadjes al zijn ontkiemd.

“Mijn project gaat over ginseng”, vertelt Ku. “Ginseng is onderdeel van traditionele Chinese medicijnen. Geloofd wordt dat ginseng goed is voor de gezondheid doordat de ginsengwortel de vorm heeft van het menselijk lichaam en onder moeilijke omstandigheden groeit. Vooral het consumeren van oude, wilde ginseng is populair, doordat deze krachtiger zou zijn en veroudering tegengaat. Dat leidt tot illegaal oogsten, waardoor wilde ginseng op sommige plaatsen met uitsterven wordt bedreigd.”

Hybride medicijn

In samenwerking met onder meer Utrechtse wetenschappers zoekt Ku nu naar een nieuwe manier om ginsengwortels te kweken, die sterker lijken op de oude, wilde variant en daarmee populairder kunnen zijn dan reguliere gekweekte ginseng. “Ik wil gekweekte ginseng ontwerpen die conceptueel en cultureel sterker is dan de wilde versie. De nieuwe ginseng zal een hybride medicijn worden, waarin westerse wetenschap met traditionele Chinese medicijnen wordt gecombineerd.”

Dat is geen gemakkelijke opgave. Niet alleen is het lastig ginseng te laten ontkiemen, de wortel heeft ook nog eens zeven jaar nodig om te volgroeien. Reden dat Botanische Tuinen-medewerker Gerard van Buiten aanraadde met wortel en radijs te beginnen. Op beide soorten test Ku nu welk effect verschillende behandelingen hebben op de vorm van de wortel; hij varieert met bodemsoort, temperatuur, licht en water: een Extreme Greenhouse noemt Ku het. “Het is nu nog work-in-progress. Binnenkort ga ik de planten oogsten om het effect van de behandelingen te onderzoeken”, zegt Ku, terwijl hij de tuinslang weer oprolt.

In de Time Machine Farm versnel ik de tijd, waardoor je binnen enkele seconden duizend jaar oude ginseng kunt hebben.
Kuang-Yi Ku

De Extreme Greenhouse vormt samen met twee andere deelprojecten het Millennium Ginseng Project. De deelprojecten Moon Ginseng en Time Machine Farm zijn meer conceptueel, vertelt Ku. “Volgens een Chinese mythe verandert ginseng in een fee nadat hij duizend jaar heeft gegroeid. Als iemand deze duizend-jaar-oude ginseng eet, wordt de persoon onsterfelijk. Maar ginseng groeit heel langzaam. In de Time Machine Farm versnel ik de tijd, waardoor je binnen enkele seconden duizend jaar oude ginseng kunt hebben. Moon Ginseng gaat over het kweken van ginseng op de maan. Een maanjaar is korter dan een jaar op aarde, waardoor je hebt maar 83 jaar nodig hebt om ginseng op de maan te kweken die duizend maanjaren oud is.”

Samenwerking

In het project werkt Ku samen met plantwetenschapper Rashmi Sasidharan. Haar onderzoeksgebied richt zich op tussen de interactie tussen planten en hun omgeving. “Wetenschappers zijn niet altijd even goed in het uitleggen van hun wetenschap naar een breed publiek. Voor mij is dit een geweldige mogelijkheid om mijn onderzoek naar het publiek over te brengen op een creatieve manier”, vertelt Sasidharan in dit filmpje dat Ku maakte over het project. Praktische ondersteuning bij de plantenkweek krijgt Ku van Hortus-medewerker Gerard van Buiten. “Wij proberen ook ginseng te kweken in de tuin, maar het is een heel moeilijke plant om te laten groeien. Voor mij als tuinder is het interessant om te ontdekken hoe je het beste ginseng kunt kweken in onze klimaatzone”, zegt hij in het filmpje.

Kuang-Yi Ku exposeerde het Millenium Ginseng Project eerder dit jaar op TAC Eindhoven, exposeert in november in het Taipei Digital Art Festival in Taiwan en mogelijk in de Dutch Design Week.